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光的简史 —— 从宇宙大爆炸到今天

Tony Armstrong 凌力尔特公司电源产品市场总监?? 2012年02月13日 ?? 收藏0
引言与背景

“神说,要有光,就有了光。神看光是好的,就把光和黑暗分开了。”我敢肯定,对《创世纪》中开头这两句话,我们大多数人都很熟悉,而且无论你信不信,事实依然是,我们这个世界确实有黑暗和光。不过光是什么? 光从哪里来? 它是怎么产生的? 它未来又会是什么样?

这些问题都很好,但在本文中,将只回顾一下光的简史,从大约140亿年前到今天,为什么从140亿年前开始呢? 因为根据美国航空航天局威尔金森微波各向异性探测器 (Wilkinson Microwave Anisotropic Probe ,WMAP) 的探测,140亿年大约就是宇宙的年龄。该探测器以精细的准确度探测宇宙,检测来自最遥远的宇宙深处的微波,那里就是宇宙大爆炸本身形成的那个正在冷却的火球。当然,太阳系 (包括太阳和地球) 要比宇宙年轻得多,年龄仅约45亿年。因此,地球上光的主要来源是太阳。后来,大约40亿年前,月亮形成了,但没人准确知道月亮是怎样形成的,尽管有4个主要的假设,即融合、捕获、共同形成和大撞击。然而,不管月亮是怎样形成的,通过将太阳的光子反射回地球表面,月亮在夜间为我们提供了一个额外的光源。

人们普遍认为,地球上出现人类 (直立人) 的时间大约在100万年之前,而100万年在宇宙的银河中只不过是一眨眼的功夫! 显然,太阳是这些早期人类的主要照明光源,因为直到很久以后,才有了人造照明光源。实际上,很多科学家认为,有无可辩驳的证据证明,大约12.5万年以前,早期人类创造了可控制的火,也就是火把,它成为了第一种人造光源。然而,直到1万7千年以前,史前人类才用灯来照明。这些灯通常是用贝壳、岩石或动物角做成的,里面装入动物油或植物油作为燃料,并使用一种纤维灯芯。又过了1万年,这些灯的燃料才发展为橄榄、坚果、芝麻或鱼油。在接下来的5000年中,这些灯使用的材料又经过了多次变化。然后,大约在公元前500年,毕达哥拉斯提出了光的“粒子”理论。该理论假设所有可见物体都会发出稳定的粒子流,这些粒子轰击我们的眼睛。他又进一步提出,“光由射线组成,这些射线像触须一样,射线从眼睛到物体以直线传播,当这些射线触碰到物体时,就获得了视觉。”

直到公元400年,照明领域的下一次进步才出现,即发明了蜡烛。在接下来的1400年间,蜡烛成了主要的照明光源。然而,对现代照明具有重大意义的发现出现在1666年,当时才23岁的艾萨克?牛顿 (Isaac Newton) 做了他著名的棱镜实验。他注意并记录下了阳光是白色光,其中包含光谱的所有颜色。类似地,1752年,本杰明?富兰克林 (Benjamin Franklin) 用风筝做了他的著名实验。他发明了避雷针,并解释了正负电现象。本杰明?富兰克林的工作具有重要意义,大约100年后发明白炽灯泡时,利用了他的发明和原理。接下来,到了1792 年,威廉?默多克(William Murdock)通过给煤加热产生气体,并用该气体为他在英国康沃尔郡的家和办公室照明。这是第一次将气体作为燃料,产生了人造光。之后,在19世纪初,发现了天然气以后,在家庭、办公室、工厂和路灯中,采用气体照明才成为主流。

1877年,托马斯?爱迪生(Thomas Edison)对电力照明产生了兴趣并做了实验。一年之后,在朋友的帮助下,他创建了爱迪生电灯公司(Edison Electric Light Company),公司的目标是:“拥有、制造和经营用来通过电产生光、热或动力的各种不同装置,并提供这类装置的使用许可。”尽管爱迪生没有发明采用灯丝的电灯,但是他确实将理论转变为一种切实可行的形式,而且是首批成功地经销白炽灯的其中一要员。第一项涵盖白炽灯的专利实际上是由亨利 ? 伍德沃德(Henry Woodward)和马修 ? 埃文斯(Matthew Evans)于1874年提交的,大约比爱迪生开发电灯早5年。不过,也许德国化学家Herman Sprengel才是首先发明真空灯泡的人,他于1865年发明了这种灯泡。

尽管100多年来白炽灯泡一直独占鳌头,但也免不了会遭遇新技术的威胁,这种新技术即将颠覆白炽灯在照明领域的主导地位,即白光发光二极管(LED)。

白光LED和行将消亡的白炽灯

LED是一种半导体器件,当被施加正向偏置电压时将发出非相干窄谱光,从而产生一种电致发光的现象。换句话说,固态磷光体在电场作用下,将电能直接转换成光。所发光的颜色取决于所用半导体材料的化学组成,可以是近紫外光、可见光或红外光。

过去几年,LED技术已经显著增强了,在散热、封装和加工方面取得很大进步的同时,不断涌现出更高亮度、更高效率、更长寿命和更低成本的LED。与白炽灯泡不同,LED没有会烧坏的灯丝,而且LED工作时温度往往较低。此外,白炽灯泡浪费了95%的电能,将其转化为热量消耗了。

大功率或高亮度(HB) LED的光输出已经跨越了每瓦100流明 (lm/W) 的关键里程碑。实际上,有些制造商已经宣布,在实验室中实现了200 lm/W的光输出。那么显然,就发光效率而言,LED已经超过了白炽灯泡 (典型60W灯泡的光输出为 15 lm/W)。或者,发光效率还可以换一种方式来说,即以流明为单位衡量光源的光输出量与以瓦为单位衡量产生该光输出所消耗的功率之比。情况还不止于此,预计在未来一年,光输出为150 lm/W 的LED也将在市场上稳定供货。LED的另一个好处是寿命长。视计算方法的不同而有所不同,白光LED 灯至少有5万小时的寿命,有些甚至声称超过了10万小时,而白炽灯的寿命仅约 1200-1500小时。

高亮度LED灯的价格也在非常快速地下降。几年前,单个白光二极管 (几个这样的二极管组成一个LED灯,并占LED灯成本的大部分) 的价格约为4美元,现在已经下降至1美元不到。很多 LED 行业分析师都预测,在未来一年中,用LED灯替换白炽灯的费用将达到消费者可接受的程度。有些LED制造商宣布,已经设计出可为LED灯供电的发光芯片,使 LED灯产生的光输出可与大多数家庭普遍使用的75W白炽灯相媲美。这类LED芯片要产生同样的照明量,通常仅需要大约9W的功率。

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