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电子阅读器十年磨一剑

环球企业家?? 2010年03月02日 ?? 收藏0

  Kindle颠覆了纸张和印刷术,其它电子书正在颠覆Kindle

  与其在拉斯维加斯的CES(国际消费电子展)上和众多同行一道兜售自己的创意和心血,不如在旧金山芳草地艺术中心搭建聚光灯只对准自己的舞台。

  当地时间2010年1月27日上午10点,舞台上唯一的主角乔布斯在简短开场后,正式终结热议了大半年的苹果平板电脑悬念:“我们叫它 iPad。”然后,台下毫无悬念地响起热烈掌声和喝彩。虽然这款产品并未给出足够惊喜,至少电子书阅读器大战中迟迟未现身的最后一个重量级玩家也已入局,未来竞争势必更加热闹精彩。

  对此,目前全球最大的电子书阅读器屏幕(电子纸)生产商台湾元太科技的总裁刘思诚在接受《环球企业家》采访时表示,苹果平板电脑的上市,对电子书并不只是威胁,更是机会,“因为苹果炒热了电子书话题,让更多消费者注意到电子书,是一大利好”。

  即便在没有iPad的2009年,亚马逊用Kindle开启的这个市场就已够让消费者眼花缭乱、让从业者激情澎湃。市场调研公司 Forrester估计2009年美国市场电子书销量为300万台,这个数字到2010年将飙升至1000万。虽未透露具体数字,亚马逊公布2009年圣诞购物季最热门的礼物已不是苹果的iPod Touch,而是Kindle,在此期间,Kindle自有格式的电子书销量已超越纸质书。

  一干在暗夜中摸索多年的电子书阅读器潜行者必须感谢亚马逊CEO杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)。这个46岁的前华尔街淘金客证明了,这些人辛苦坚守的方向终能通向一块有利可图的市场。很多以前大众几乎从未听说过或并不以为意的厂商和品牌都迫不及待地推出自己的电子书阅读器,于此同时,更多与此产业链能搭上关系的玩家也蜂拥而至:高通和Marvell等芯片制造商、Hearst等内容提供商、宏碁和华硕等硬件制造商……

  在MP3、手机和数码相机等大众消费电子产品非常成熟、利润空间很低的当下,尚属新生事物的电子书阅读器还有着难得的高利润率。有业内人士对本刊表示,做一个电子书阅读器赚的钱数倍于其它的电子产品,这也就无怪乎电子产业出现“全民总动员”做电子书的盛况。

  十年磨一剑

  如果还有谁比贝索斯更期待Kindle成功,那就是E-Ink公司创始人约瑟夫·雅各布森(Joseph Jacobson)。

  1997年,在MIT媒体实验室研究取代纸张的电子显示技术的雅各布森和鲁斯·威尔科克斯(Russ Wilcox)等人共同创立E-Ink公司。雅各布森们期望自己研发出的电子墨水(electronic ink)能进入大众视野,改变人们获取和阅读信息的方式。这个技术和思科的互联网解决方案一起,在1998年被《财富》杂志评为“有潜力改变世界的独家技术”。

  电子墨水真正成为普通人也知道的名词已是E-Ink公司成立10年后,因为Kindle的热卖。这个成功比E-Ink预料的晚了3年。

  第一次让E-Ink备感振奋、似乎颠覆世界指日可待是在2004年,当时索尼、飞利浦与之合作推出首款使用E-Ink屏幕的专业电子书阅读器 LIBRIé。这款阅读器看上去像平装图书,便于携带,更为重要的是E-Ink的技术让其拥有与纸质印刷品相似的显示效果,即便阳光直射也不会反光,且耗电极低。当时索尼电子书部门的总经理宇喜多义敬相信,人们之所以不愿使用电子阅读设备,是因为“显示品质糟糕以及设备笨重”,他宣称结合了先进显示技术和轻薄设计的LIBRIé能够为人们提供愉快的阅读体验。

  但事情并未如期待的那样顺利。LIBRIé在日本上市后,由于售价高昂、没有足够内容可供阅读而在不久后黯然退市。曲高和寡是索尼等出师未捷原因的最佳概括。这次联合行动高估了当时人们对电子阅读或电子阅读体验的认识和期待,又低估了用户对内容的需求,以至于身为先驱的LIBRIé更像是件华而不实的高科技摆设。

  接下来的故事为人熟知—亚马逊在2007年推出Kindle,引爆电子书市场,E-Ink作为唯一能量产电子纸的厂商几乎垄断了整个电子阅读器上游市场。而据市场调研机构DisplaySearch估计,2009年电子纸显示器(E-paper Display)市场出货量达2200万片,总产值为4.31亿美元,到2018年时,出货量将增长到19亿片,市场价值达96亿美元。

  虽然最终获得认可,但这是一场太过漫长的等待。连续11年亏损后,2009年E-Ink被自己曾经授权的制造商台湾元太科技收购。已是E- Ink屏幕代名词的元太同样经历过低谷,这家原来主要生产中小显示面板的企业因为规模不够大,同样亏损多年。现在,其董事长刘思诚的声名不亚于贝索斯,股价从2005年的14台币的低谷一路攀升到84台币,市值高达800亿台币。


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